Martin Luther King Day: De burgerrechtenbeweging herleeft

Iedere derde maandag van januari vieren Amerikanen Martin Luther King Day. Martin Luther King was een Amerikaanse dominee en leider van een van de grootste burgerbewegingen in de jaren zestig. Als kind groeide hij op in het zuiden van Georgia waar hij al snel merkte dat Afro-Amerikanen als ondergeschikt werden gezien tegenover blanken. In de jaren vijftig en zestig verzette hij zich tegen de rassenscheiding in de Verenigde Staten. Hierbij gebruikte hij geen geweld, maar woorden. Zo kwam ook zijn bekende uitspraak “I have a dream” in zijn speech voorbij waarin hij pleitte voor gelijkheid. In 1968 schoot sluipschutter James Earl Ray de 39-jarige King dood. Sindsdien is hij een symbool voor de burgerrechten beweging.

Jarenlange strijd voor Martin Luther King Day

martin luther king day feestdagHet heeft lang geduurd voordat Martin Luther King Day officieel gevierd werd. Vier dagen na de dood van King pleitte congreslid John Coyers voor deze feestdag, maar vele demonstraties en verzet hebben er écht tot geleid dat alle Amerikanen zijn verjaardag vieren. Een belangrijke factor hierin was het nummer Happy Birthday van Stevie Wonder. Wonder streed mee in de campagne voor Martin Lurther King Day. Uiteindelijk bracht een petitie met zes miljoen handtekeningen de uiteindelijke overwinning voor de feestdag.

Jonge feestdag

Martin Luther King Day kent zijn begin dan ook pas op 20 januari 1986 en werd in 2000 door alle staten in de Verenigde Staten gevierd. Daarmee is de feestdag nog relatief nieuw en kent het weinig tradities. De dag staat vooral in het teken van demonstraties voor de vrede en tegen de rassenscheiding, een nog veel besproken onderwerp in de Verenigde Staten.

Meerdere feestdagen

Hoewel alle vijftig staten Martin Luther King Day zien als een officiële feestdag, combineren ze het met andere vieringen. Zo word ook Civil Rights Day gevierd, een moment waarop Amerikanen stilstaan bij de burgerrechten beweging. Ook wordt op dezelfde dag de Idaho Human Rights Day en de Robert E Lee’s Birthday gevierd. Alle vieringen hebben één ding gemeen: de strijd voor gelijkwaardigheid.

Wel of geen vrij op Martin Luther King Day?

Martin Luther King Day is een officiële vakantiedag in Amerika, maar niet iedereen doet hier aan mee. Kleine bedrijven en winkels zijn gewoon open. Ook scholen zijn niet altijd gesloten, omdat er soms speciale symposia of andere festiviteiten worden gegeven. Zo staan scholieren en studenten even stil bij het leven en de erfenis van King. Staatsbedrijven geven hun werknemers wel vrij.

Niek Hindriks