Memorial Day: Dodenherdenking op zijn Amerikaans

Tijdens de vier jaar durende Amerikaanse Burgeroorlog vielen meer dan zesduizend doden. De Burgeroorlog heeft de meeste levens in de Amerikaanse historie gekost. Amerikanen waren familieleden verloren, levens waren verwoest en het land had een steuntje in de rug nodig. Op vijf mei op diverse plekken in het land kwamen kleine herdenkingen, werden bloemen op graven gelegd en kregen sommige werknemers vrij. Het is niet precies duidelijk waar de traditie begon, maar deze kleine, lokale activiteiten zorgden ervoor dat in 1868 John A. Logan, een gepensioneerde majoor-generaal een nationale herdenkingsdienst organiseerde. Dit was het begin van Memorial Day.

Begin van Memorial Day

Memorial day feestdagMemorial Day begon dus als een eerbetoon aan alle mensen die in dienst waren tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog. Pas na de Eerste Wereldoorlog is dit veranderd. De slachtoffers in deze oorlog moesten volgens de Amerikanen ook herdacht worden en daarmee ook alle andere slachtoffers van alle oorlogen waar Amerika een rol in heeft gespeelt. Toen kreeg het de naam Decoration Day. Tijdens de Vietnamoorlog in 1970 werd het Memorial Day genoemd en nationaal erkent. De gedenkdag vindt altijd plaats op de laatste maandag van mei.

Nationale tradities

De tradities van Memorial Day zijn erg vergelijkbaar met de dodenherdenking op vier mei in Nederland. De vlaggen hangen halfstok vanaf zonsopgang vroeg tot twaalf uur in de middag. Daarna wordt de vlag weer in de top gehangen. Op verschillende plekken zijn herdenkingen en bij het Arlington National Cemetery nabij Washington geeft de president een toespraak. Zij houden precies om drie uur een minuut stilte voor alle slachtoffers. Op deze begraafplaats liggen naast militairen ook bekende Amerikanen, zoals oud-presidenten en politici. Vrijwilligers plaatsen kleine Amerikaanse vlagjes op alle graven bij nationale begraafsplaatsen, waaronder die in Arlington.

Amerikaanse herdenking op Nederlandse bodem

In Nederland op het Amerikaanse oorlogsgravenkerkhof in Margraten worden tijdens Memorial Day ook soldaten herdacht. Op deze begraafplaats liggen meer dan achtduizend Amerikaanse soldaten die zijn omgekomen tijdens de Tweede Wereldoorlog. De minister-president en de minister van defensie zijn hierbij aanwezig en leggen tijdens de ceremonie een krans neer. Ook vliegen straaljagers door de lucht.

Start zomerseizoen

Naast de serieuzere kant van Memorial Day, is de gedenkdag ook een feestdag vanwege de start van het zomerseizoen. De steden openen dan hun stranden en families gebruiken deze dag om gezellig samen te barbecueën of te picknicken. Amerikanen hebben dan meestal vakantie of gaan een weekendje weg. Door de Verenigde Staten heen zijn er meer dan duizenden parades waarin militairen, showbands en militaire voertuigen de boventoon voeren.

Niek Hindriks